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所罗门公司投资案——临危受命任首席(2)

所罗门公司投资案——临危受命任首席

所罗门公司是巴菲特亲自出马参与经营的一个著名事例。所罗门兄弟公司(Salomon Brothers)创立于1910年,它曾是华尔街上最负盛名的投资银行。在20世纪80年代,它可以说是世界上最杰出的固定收益商家(Fixedincome House),而且还因开发出很多像房地产资产证券(mortgage-backed securities)这样的革新产品而赢得了信誉。所罗门公司是一家非常成功的公司,但有人觉得它太过自负。汤姆·伍尔夫(Tom Wolfe)的《夜都迷情》(The Bonfire of the Vanities,或译作《虚荣的篝火》)一书中的主人公谢尔曼·麦考伊(Sherman McCoy)就是以所罗门公司的债券投机商为原型,在书中作者称此人为“宇宙的主宰”(Master of the Universe)。

伯克希尔对所罗门的首次投资并非始于买入部分普通股。而是用巴菲特的惯常做法,与所罗门达成了一项特殊协议,同意购买该公司价值7亿美元的可转换优先股。我们在第四章提到过,这种用私人股权投资已上市公司股份的行为简称为PIPE,它是伯克希尔在很多大型投资案中的惯用操作法(modus operandi)。这也是巴菲特和伯克希尔可以用,而一般投资者不可以用的一种投资策略。

所罗门与伯克希尔最终达成了协议,因为它必须依靠得来的现金将一部分普通股从那些想把它们卖给罗纳德·佩拉尔曼(Ronald Perelman)的股东们手中买回来。所罗门的管理者认为佩拉尔曼是一个不怀好意的投标人,而他们觉得巴菲特的公司伯克希尔·哈撒韦是可以信赖的。通过巴菲特的入股,使他在所罗门的董事会中占有了一席之地。

起初一切进展得都很顺利,随着所罗门股票的攀升,伯克希尔的投资也水涨船高。但后来事情却发生了急剧的转变。事后查出是所罗门员工中的一个恶意交易员企图违反美国财政部(Treasury Department)的规定,阴谋阻止个别公司人为操纵国库券的市场价格。更糟糕的是,当管理者发现问题时并未及时向调节部门官员或者是本公司的董事会人员反映。为了挽救所罗门,1991年巴菲特被迫接下该公司的首席执行官一职。最重要的是,巴菲特得以说服美国财政部撤销一项已做好的决定,那就是禁止所罗门公司在未来政府债券拍卖中投标。如果这项禁令实施,那将使所罗门公司丧失交易能力,也会迫使公司破产,那伯克希尔在这家公司的大量投资将付诸东流。更糟糕的是,它可能会造成世界范围内的金融市场崩溃。

有趣的是,约翰·麦瑞威瑟(John Merwether),这位在所罗门工作时期用债券价格的无效率(inefficiencies)进行套利的人,也是造成所罗门事件(Salomon fiasco)的交易员(players)之一。如果你觉得这个名字很耳熟,那是因为麦瑞威瑟也是另一桩金融灾难的主角之一,那次灾难使世界市场大受打击。麦瑞威瑟是当时最臭名昭著的共同基金长期资本管理公司(Long-Term Capital Management)的创始人,它在1998年破产,纽约联邦储备银行(Federal Reserve Bank)在紧要关头开会调解,才使债权人同意挽救。

多亏了巴菲特,所罗门公司得救了。1992年,他辞去了首席执行官一职。5年后所罗门被现在的花旗银行所属的旅行家集团收购。或许最令人惊讶的是,伯克希尔竟在对所罗门公司的投资中赚了不少钱。事实上,在近10年的时间里它获得了最初投资2.5倍的回报率。所以所罗门能算是一个失误的投资吗?从投资回报这个角度上看,伯克希尔对所罗门的投资确实是成功的。然而,如果当初巴菲特得到一丁点关于所罗门公司将会面临危机的暗示,他绝不会答应这项投资计划。尽管事后证明投资所罗门是一桩赚钱的买卖,但它陷巴菲特于危机之中,这无疑是他尽量避免的。

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